Patrick Wouters van den Oudenweijer en het verhaal áchter de bubbel
Logo skatenl.nl
Patrick Wouters van den Oudenweijer in Thialf. ,,De enorme saamhorigheid tussen al die verschillende bloedgroepen die samen het nationale en internationale schaatsen vormen, vind ik de plus van deze winter.’’ (Foto Timsimaging)
Patrick Wouters van den Oudenweijer in Thialf. ,,De enorme saamhorigheid tussen al die verschillende bloedgroepen die samen het nationale en internationale schaatsen vormen, vind ik de plus van deze winter.’’ (Foto Timsimaging) (Foto: neeke smit)

Patrick Wouters van den Oudenweijer en het verhaal áchter de bubbel

Liefst vijf weken lang zaten tientallen schaatsers en coaches in de internationale bubbel rond de wedstrijden in Thialf. Vijf weken zonder wanklank, zonder incident, en vooral vijf weken zonder ook maar één positieve test. Patrick Wouters van den Oudenweijer kan nauwelijks geloven dat de bubbel uit de koker van zijn sportmarketingbureau House of Sports zo fantastisch heeft gewerkt. ,,Het is een klein wonder.’’

door Eric Korver

Hij kent de schaatswereld als geen ander. Weet hoe de hazen lopen, weet wie de knopen doorhakt en weet wie er benaderd moet worden. Patrick Wouters van den Oudenweijer stond in het begin van de jaren negentig Rintje Ritsma bij en zorgde een paar jaar later met het formeren van de Sanex schaatsploeg rond de Beer uit Lemmer voor een definitieve verandering van het schaatslandschap in Nederland.

Kort na de eeuwwisseling begon Wouters van den Oudenweijer voor zichzelf, nadat hij daarvoor nog de schaatsploeg van TVM het levenslicht had laten zien. ,,Ik heb zeker iets met schaatsen, maar ben van huis uit een basketballer’’, vertelt hij. ,,Daarin was ik niet goed genoeg voor de top, en dan is het mooi the next best thing te doen. Dat werd een fullservice sportmarketingbureau dat heel breed in de sport staat en daarbij alle taken verricht: House of Sports.’’ Hij deed dat samen met broer Geoffrey en Koen Hermens. De De slogan van het bureau laat niets aan duidelijkheid te wensen over: ‘We make it happen’.

Dat werd meerdere malen bewezen, onder andere met het spectaculaire project De Coolste Baan van Nederland, waarbij het Olympisch Stadion in Amsterdam werd omgetoverd tot een schaatstempel. Daar werd drie jaar geleden zelfs het wereldkampioenschap allround verreden voor tienduizenden toeschouwers.

Complex project

Net zo revolutionair was het laatste project van House of Sports: de schaatsbubbel in Friesland rond internationale wedstrijden. Het is de laatste dag van vijf weken schaatsen in Thialf als Wouters van den Oudenweijer terugkijkt op één van de meest complexe projecten in zijn loopbaan. ,,Het was wat overzichtelijker dan de Coolste Baan, maar wel heel spannend’’, stelt hij met een lachje.

De bal van de bubbel kwam al in het voorjaar aan het rollen. ,,In april, mei zijn we al gaan nadenken. Wat betekende de uitbraak van Covid-19 voor de internationale schaatswinter? Al snel concludeerden we dat het niet realistisch was te denken dat we straks weer met elkaar de hele wereld zouden overvliegen. Ik zag vervolgens vanuit mijn basketbalpassie de bubbels in de NBA, maar ook in de Tour de France, het voetbal en de Formule 1. We moesten erop voorbereid zijn dat ook wedstrijden in de schaatswereld op die manier vorm zouden krijgen.’’

House of Sports bundelde de krachten met de KNSB en Thialf, en betrok ook de internationale schaatsunie ISU bij het overleg. ,,Eerst zijn we nationaal begonnen. Alle protocollen lezen. Op ons kantoor werden Kristel Strikkers en Tim Smit vrijgemaakt, en die hebben er echt de tanden ingezet. Daarna zijn we een schaatsprotocol gaan schrijven. Dat was vooral scenario-denken. Zorgen dat je scenario’s klaar hebt liggen, afhankelijk van wat er gebeurt. Ook daarbij hebben we de ISU laten aanhaken, uitgelegd waar we mee bezig waren en wat ze daarvan dachten. De feedback was positief en we kregen het advies vooral door te gaan.’’

Blauwdruk

De ISU lastte vervolgens de eerste reeks wereldbekers af, waarop House of Sports in september de eerste blauwdruk van een protocol bij de unie neerlegde. ,,Op dat moment kwam net de tweede golf van Covid-19 opzetten. De ISU belde ons op, was enthousiast over het plan en omarmde de gedachte, maar durfde het op dat moment niet aan. Vanwege die tweede golf heel begrijpelijk.’’

Het was een periode van constant zoeken, proberen, improviseren en aanpassen. Op het lijf geschreven van Patrick Wouter van der Oudenweijer. ,,Dat is het mooie van dit vak. Je moet continu improviseren, met elkaar denken in wat wél kan, en niet te lang blijven hangen in wat niet kan. Dat was wel de rode draad. Denken in kansen, in mogelijkheden, en proberen die vanuit eigen kracht aan te vliegen.’’

Heel snel werd met alle betrokkenen de nationale kalender omgevormd. Wouters van der Oudenweijer: ,,Het was mooi te zien hoe de KNSB, de atletencommissie, de teams en iedereen die daar een relevante steakholder in is daarin flexibel waren en hoe snel we dat met elkaar hebben kunnen optuigen. Zo hebben we een best ideaaldeel één van het seizoen ingedeeld, waarmee we hier lieten zien dat het kón. We kónden gewoon een goede schaatswedstrijd organiseren.’’

Ideaal scenario

De ISU kwam al redelijk snel in de lucht met de boodschap dat dit voor deel twee van het seizoen geprobeerd zou worden, maar dan internationaal. ,,Met z’n allen zijn we aan de slag gegaan om dit weer uit te werken. Het EK verplaatsen, twee wereldbekers erin. We hebben meteen aangegeven dat ook het WK een optie was mocht China met de organisatie in problemen komen. Niet heel lang daarna kwam ook het bericht dat het WK in China niet doorging, wat voor de bubbel eigenlijk een ideaal scenario was. Enig nadeel is dat de bubbel daardoor nog twee weken langer duurde, maar daarmee maakten we voor het internationale schaatsen de cirkel natuurlijk wel helemaal rond.’’

De grote inspanningen van House of Sports laten zich niet alleen verklaren door liefde voor de schaatssport. Het heeft, stelt Wouters van der Oudenweijer, alles te maken met zijn vak: organiseren. ,,We staan al vanaf maart in een soort overlevingsmodus. Dan moet je creatief zijn. De Nijmeegse Vierdaagse ging niet door. Wij bedachten de Alternatieve Vierdaagse, lieten mensen gewoon vanuit huis een vierdaagse lopen, vanaf hun eigen voordeur. Deden twintigduizend mensen aan mee. Dat is mooi. Da’s ook een mooie uitdaging.’’

Ten aanzien van het schaatsen speelde ook de historie mee. ,,Wij zitten zo diep in het schaatsen omdat we van die sport houden, maar uiteindelijk hebben we ook allemaal belangen. Voor Thialf is het heel belangrijk dat die wedstrijden doorgaan, voor de KNSB ook, en ook voor de teams met hun verplichtingen naar sponsoren. Dus is het ook voor de schaatsers belangrijk, zeker sportief gezien in een pré-olympisch jaar. Zowel sportief als zakelijk was het essentieel dat de deur niet op slot ging. We hadden er niet heel lang voor nodig om dat te beseffen, en dat gaan meteen alle radertjes aan. Ons motto is niet voor niets ‘Make it Happen’. Dan gaan we dat proberen ook.’’

Financiële basis

Organisatorisch was dat goed te doen, financieel werd het lastiger met een evenement zonder publiek. ,,Daar verdient de ISU echt een compliment in. Zij hebben de financiële basis gelegd om deze bubbel mogelijk te maken. Het nationale traject was een zaak van Thialf, de KNSB en House of Sports, maar internationaal komt de ISU echt alle lof toe. Wij kunnen nog zulke mooie plannen verzinnen, als zij het financieel niet mogelijk hadden gemaakt, hadden we hier niet geschaatst.’’

De dagelijkse organisatie van de hele operatie lag primair bij House of Sports, dat uitgewerkte draaiboeken had klaarliggen. ,,We deden dat in heel nauwe afstemming met zowel KNSB als ISU. Dat vind ik ook het mooie van deze winter, dat er sprake is van een enorme saamhorigheid tussen al die verschillende bloedgroepen die samen het nationale en internationale schaatsen vormen. Dit is een klus die we met z’n allen hebben geklaard.’’ Is dat de plus van deze winter? ,,Dat vind ik wel, ja.’’

Iedereen in de internationale schaatsgemeenschap verdient een compliment, vervolgt Wouters van den Oudenweijer. ,,Dat we uiteindelijk vijf weken lang zonder een positieve besmetting dit hebben kunnen doen, is echt een pluim waard voor iedereen die in de bubbel heeft gezeten. Wij kunnen nog zoveel bubbels bedenken, maar alles valt of staat bij het gedrag van ieder individu in die bubbel. Dat vereist discipline van iedereen. Niet alleen van de atleten naar zichzelf, maar vooral ook naar anderen. Dat dit zo perfect is verlopen is heel opmerkelijk en misschien wel een klein wondertje.’’

Thuis

Als hij terugkijkt, noemt Wouters van der Oudenweijer het De Grote Improvisatieshow. ,,Scenario-denken, communiceren. We hebben ook echt onze best gedaan mensen in de bubbel zich vijf weken lang toch een beetje thuis te laten voelen. Dat deden we met kleinigheidjes, met fotootjes bijvoorbeeld. Natuurlijk zijn het profsporters, maar waar mogelijk hebben we ze een beetje thuisgevoel gegeven.’’ Hij betrekt daarin ook de mensen van Van der Valk, dat met de hotels in Sneek, Wolvega, Emmeloord en Leeuwarden deel uitmaakte van de bubbel. ,,Hun aandeel was groot, hun gastvrijheid groots.’’

De schaatsers zijn gewend uit hun koffer te leven. Maar dit was anders, erkent Wouters van den Oudenweijer. ,,Heb ik vanaf het begin gezegd. In Calgary of China ben je weg en dan is het wat het is. Maar als je vijf weken lang opgesloten zit terwijl je vriend, gezin of wie dan ook twee kilometer verderop zit, dat is best lastig. Als je dan mag fietsen, maar je mag er niet langsfietsen, dan voelt dat vreemd. Maar dat hebben ze heel knap gedaan.’’

Hij vindt het supermooi dat het uiteindelijk allemaal zo goed gelukt is. ,,Ik denk dat we voor het Nederlandse schaatsen en het internationale schaatsen met z’n allen een maximaal resultaat bewerkstelligd hebben. Dat is een compliment aan iedereen die betrokken is geweest. Het is een klokje met heel veel radertjes, maar dat klokje heeft mooi op tijd gelopen.’’

En de draaiboeken? ,,Die hoop ik nooit meer te gebruiken. Ze worden nog wel op andere fronten bestudeerd, zodat andere evenementen er eventueel iets van kunnen leren, maar wat mij betreft zie ik ze op de ijsbaan niet meer.’’ Hij hoopt alleen de cirkel nog helemaal rond te kunnen maken. De Worldcup Finale vorig jaar was immers het laatste internationale sportevenement in Nederland, en deze bubbel was weer het eerste daarvan. ,,Hoe mooi zou het zijn als we straks in oktober ook weer de eerste zijn die Thialf ouderwets vol hebben?’’

Meer berichten